Las Maravillas de las Altas Latitudes

¿Conocés sobre los fenómenos ópticos que suceden en las altas latitudes? Hoy les empiezo a contar sobre algunos de ellos...

El fenómeno más popular son las luces polares o auroras, nombradas por la diosa romana del amanecer, Aurora. Cuando ocurren en el hemisferio norte se conocen como "boreales" (por Boreas, el dios griego de los vientos norte) y en el sur como "australes" (por el Latín que significa "tierra del sur").

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Estas cortinas de luz en el cielo ocurren por la interacción de partículas altamente cargadas ( =plasma!) que vienen con el viento solar y chocan contra el campo magnético de la tierra. Las líneas de campo magnético dirigen esas partículas hacia los polos y al entrar en contracto con la atmósfera (generalmente en la capa de la ionosfera), chocan violentamente con los átomos de gas. Esto le transfiere energía a los átomos de gas, lo que hace que liberen luz y más electrones, un proceso llamado ionización.

Foto por: Joshua Harvey. Unsplash

Foto por: Joshua Harvey. Unsplash

El color de la aurora depende de qué gas está siendo excitado por los electrones y cuánta energía se está intercambiando. El oxígeno emite esta luz amarilla-verdosa (el color más familiar de la aurora) o una luz roja, el nitrógeno generalmente emite una luz azul-morada

La aurora no es exclusiva de la Tierra, el telescopio espacial Hubble las ha captado también en otros planetas como Venus, Marte, Saturno y Júpiter porque poseen campos magnéticos y grandes cinturones de radiación. Los astronautas viviendo en órbita en la Estación Espacial Internacional también las pueden ver sobre la tierra.

Esta de la foto me tocó verla mientras trabajaba el turno de la noche en el barco R/V Atlantis justo afuera de Groenlandia. Es difícil capturarla bien en fotos por el movimiento del barco (y de la luz misma), pero sin duda fue una experiencia que nunca voy a olvidar y que siempre atrapa la imaginación de la gente a la que se la enseño!

Melania Guerra